L'histoire des Liberty Ships

La nécessité de ravitailler les alliés puis l'entrée en guerre dans un conflit mondial ont convaincu les Etats Unis d'augmenter considérablement leur capacité de transport maritime.

La construction de ces navires débuta dès le début de l'année 1941. En 4 ans, les Etats unis produiront 2.751 cargos « Liberty Ships » qui servirent sur tous les océans.

On doit cette appellation au Président Franklin Roosevelt qui indiqua que ces bateaux étaient voués à restaurer la liberté en Europe.

Long en moyenne de 135 mètres, un Liberty Ship avait une capacité de transport d'environ 10.000 tonnes. La conception de ces navires avait été optimisée afin de pouvoir être fabriqués par des équipes réduites en des temps très courts. Si le temps de construction moyen de chaque navire était de 70 jours, certains navires purent être construits en moins de 5 jours1!

Cette rapidité de mise en oeuvre permit aux alliés de construire plus de navires que les allemands ne pouvaient en détruire grâce à leur flotte de sous-marins U-boote.

Les Liberty Ships payèrent un lourd tribut dans cette bataille de l'Atlantique (environ 300 furent coulés dont une cinquantaine lors de leur première sortie).

Les Liberty Ships furent un maillon essentiel dans la chaine logistique et permirent aux ressources d'affluer constamment sur le front . Ceci poussa Wiston Churchill à écrire :

"Without the supply column of Liberty Ships that endlessly plowed the seas between America and England, the war would have been lost."

Les Liberty Ships avaient été conçus pour une durée de vie de 5 ans. Beaucoup restèrent en service jusque dans les années 70.

Le SS Jeremiah O'Brien est quant à lui toujours à flot. Il est maintenant basé à San Franscisco où il peut être visité. Le SS Jeremiah O'Brien fait partie des navires qui participèrent à l'opération Neptune le 6 juin 1944. Le Musée du Débarquement à Arromanches en est un des fiers partenaires (visiter le site internet du Jeremy O'Brien).

1) Le « Robert E. Peary » fut construit en 4 jours, 15 heures et 29 minutes.